美國軌道科學公司一枚搭載貨運飛船的火箭28日點火後不久爆炸。這是美國私營企業執行向國際空間站貨運任務以來首次發生事故。此次事故沒有造成人員傷亡。
  爆炸箭體直接墜落髮射台
  這枚“安塔瑞斯”(意為“大火星”)式運載火箭搭載“天鵝座”貨運飛船,當地時間18時22分(北京時間29日6時22分)從美國弗吉尼亞州的瓦勒普斯島發射場發射。
  發射準備過程順利,火箭按時點火。但是,飛行大約6秒,火箭突然爆炸,變成一團火球,墜落地面。爆炸的箭體直接墜落髮射台,又發生二次爆炸並引起熊熊大火。
  爆炸原因尚不清楚。美國國家航空航天局說,沒有人員在這次事故中傷亡。
  喬治·華盛頓大學太空探索政策專家約翰·洛格德遜認為,這次火箭爆炸可能讓軌道科學公司的業務停頓一陣子,因為這家企業只有一座發射台,而火箭就在發射6秒後爆炸。
  這次發射原定日期為27日。然而,當天發射準備過程期間,一艘船出現在火箭預定飛行軌道的下方的海上禁航區,發射被迫改期。
  國際空間站上現有6名宇航員,在距離地球大約400公里的軌道運行。
  飛船搭載有機密密碼設備
  “天鵝座”貨運飛船和“安塔瑞斯”火箭的殘骸收集工作預計將於美國東部時間29日凌晨展開。軌道科學公司執行副總裁弗蘭克·卡伯特森說,“天鵝座”飛船搭載“危險材料”,民眾應避免接觸殘骸。
  “我想提醒民眾……這是一起事故的現場……人們不該有尋找或搜集紀念品的想法,”卡伯特森說,“如果你在海邊、農場或者自家院子里發現任何殘骸,請務必通知當地部門。”
  “天鵝座”飛船此次裝載近2300公斤貨物,包括給養和科學儀器。按軌道科學公司“安塔瑞斯”火箭項目主管邁克·平克斯頓的說法,雖然“天鵝座”執行的是非軍事任務,但由於飛船裝載了“一些機密的密碼設備”,因此需要確保殘骸散落的區域處於安全狀態。
  火箭和飛船本身成本超2億
  一些官員說,運載火箭以及“天鵝座”飛船成本超過2億美元,這還不包括爆炸給地面造成的損失。軌道科學公司給這次發射投了保險。
  美聯社說,發射失敗肯定讓那些為“天鵝座”所搭載科學實驗設備付出心血的科研人員和學生們極為震驚。將近2300公斤貨物中,大約三分之一與科研相關,包括一臺流星追蹤器,32顆迷你試驗衛星,以及多種由美國中學生製作的實驗設備。
  受爆炸事故影響,這家企業的股價當天在盤後交易中下跌超過15%。
  □表態俄願助美運貨
  事故發生後,俄羅斯聯邦航天署官員阿列克謝·克拉斯諾夫29日主動表示,如果美國需要運送緊急貨物,俄方願意提供幫助。
  克拉斯諾夫告訴俄新社記者:“如果美方提出任何借用我方飛船向國際空間站運送緊急物資的請求,我們會加以滿足。”
  按克拉斯諾夫的說法,美國航天局還沒有提出類似請求。
  美國航天局國際空間站項目主管邁克·蘇弗雷迪尼說,空間站內的物資儲備還夠6名宇航員撐好幾個月,這次發射事故暫時不會影響他們的正常生活。“空間站物資充足,宇航員們有食物、水和其他必需品,足夠堅持到明年。我認為,即便沒有其他飛船出現,我們也能撐到(明年)3月。”
  即使軌道科學公司短期內無法繼續向空間站“送貨”,其他飛船也會及時補缺。俄羅斯“進步”號貨運飛船29日從哈薩克斯坦拜科努爾航天發射場發射升空,為國際空間站送去近3噸食品、燃料和其他補給。另外,美國太空探索技術公司定於今年12月第五次發射“龍”飛船,為空間站運送貨物。
  本版除署名外據新華社
  □探因 爆炸可能緣於發動機故障
  “安塔瑞斯”火箭使用的AJ-26型發動機由美國GenCorp公司旗下的噴氣發動機-火箭動力公司“製作”。之所以說製作,是因為發動機“底版”是俄羅斯液氧煤油發動機NK-33。由於性能尚佳且成本低廉,軌道科學公司先前購入數十臺NK-33,經過升級改裝後賦予它全新的編號AJ-26,用於“安塔瑞斯”火箭的第一級。
  分析人士說,NK-33型發動機採用富氧分級燃燒技術,性能優越,但“變身”AJ-26後,它的可靠性備受質疑。自2010年開始熱點火測試以來,AJ-26的總測試次數不過10多次,其中就有兩次以失敗告終。
  路透社報道,今年5月進行熱點火測試時,AJ-26型發動機點火30秒時出現故障,測試被迫中止。而迄今為止,軌道科學公司和噴氣發動機-火箭動力公司均沒有公佈那次的故障原因。分析人士猜測,一旦承認AJ-26的可靠性可能存在問題,軌道科學公司在與競爭對手爭奪空間站貨運業務方面將處於劣勢,公司運營可能遭遇致命打擊。
  談及此次火箭爆炸事故,軌道科學公司執行副總裁弗蘭克·卡伯特森說,當務之急是盡可能迅速、安全地修複發射台,討論事故原因是否出在俄制發動機上還為時尚早。
  □影響 私企能力是否達標引質疑
  2011年美國航天飛機全部退役後,美國不得不依賴俄羅斯宇宙飛船往返於空間站,運送人員和貨物。美國政府鼓勵美國私人企業研製航天器以求擺脫這種局面。
  軌道科學公司贏得美國航天局19億美元合同,執行8次貨物運送任務,28日為第三次飛行。美國太空探索技術公司贏得16億美元合同,執行12次貨運飛行任務,已經順利完成4次。其中,太空探索技術公司2010年成功發射可以返回地面的“龍”飛船,開闢“天地物流”之旅。
  可以說,截至此次事故之前,美國的商業航天之路走得還算順利,兩家公司此前6次正式送貨任務都圓滿完成,只有軌道科學公司的“天鵝座”飛船在試驗性送貨時,曾因數據格式問題而被迫推遲過一次與空間站的對接。
  軌道科學公司首次遭遇發射失敗,可能令業界再度懷疑私企是否有能力達到航天發射的嚴格質量要求。
  美國航天局外包發射任務之初就遭遇過失敗。2006年9月25日,由美國“無限可能”宇航公司研製的一枚小型低成本運載火箭在新墨西哥州發射失敗。同年3月,太空探索技術公司從夏威夷州發射低成本運載火箭,火箭凌空爆炸。
  □專家說法 商業運作成本相對低
  航空專家龐之浩在接受京華時報記者採訪時表示,儘管發生爆炸事故,但是美國不會停止其商業運作的模式,目前的工作只會暫時推遲,但是不會終止。
  美國媒體報道稱,由於美國航天飛機退役之後,目前沒有可載人飛船往返天地,而新的飛船又處於研製階段,因此不得不借助俄羅斯飛船來運送宇航員。龐之浩介紹,租借俄羅斯飛船運送宇航員,美國得支付7000萬美元的船票,這大大高於美國自己運輸的成本,但是又不得不面對這個現實。因此,在貨物運輸方面,美國開發商業運作模式,通過私人航天公司運送貨物。
  龐之浩表示,商業運作成本相對較低,而且美國已經與兩家公司簽約,一方面是做了一個雙保險,另外也是通過這樣的形式讓兩家公司之間存在競爭關係。因此,儘管此次發生了發射事故,但是美國還有另一個“備胎”可以使用。
  對於航天領域的合作,已有多國掌握相關技術,而美國為何選擇與俄羅斯合作?
  龐之浩介紹,由於俄羅斯在航天方面的技術已經很成熟,而對於國際空間站的運作方面,美俄等國家是當初的發起者和建造者,雙方都有維護運行的義務,俄羅斯宇宙飛船不僅要運送美國宇航員,還要運送自己和其他國家的宇航員,因此綜合考慮,美國在這方面的選擇只有俄羅斯一家。
  而中國作為航天新興國家,雖然已經多次往返太空,但相關技術剛剛掌握,一些還在科研階段。因此,美國在技術合作方面會更傾向於俄羅斯。
  京華時報記者程磊  (原標題:美貨運火箭發射6秒後爆炸)
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